Franse mededingingsautoriteit beboet zuivelproducenten voor prijsafspraken

donderdag, 16 april 2015

De Franse mededingingsautoriteit heeft op 12 maart 2015 een boete van bijna €193 miljoen opgelegd aan 10 zuivelproducenten voor het maken van mededingingsbeperkende afspraken. De producenten wisselden onderling informatie uit over hun prijzen, verdeelden de markt en maakten afspraken bij aanbestedingen. Deze overtredingen speelden zich af op de private label zuivelmarkt ten behoeve van supermarkten.

Het is de negende keer dat de Franse kartelwaakhond informatie verkreeg van klikkende ondernemingen (clementieverzoekers) in een mededingingszaak. Zowel Yoplait als Senagral hadden een clementieverzoek ingediend. Yoplait was de eerste en ontving in ruil daarvoor een gehele kwijtschelding van de boete (van €44 miljoen euro). Senagral kreeg een verlaging van ruim €55 miljoen en hoefde nog ‘maar’ €46 miljoen te betalen.

Inhoud kartel

Het kartel opereerde van 2006 tot 2012 via ontmoetingen in hotels en telefoongesprekken via geheime telefoons die niet geregistreerd waren op de naam van de gebruiker. Ook werd een heimelijke karteladministratie bijgehouden. De gesprekken waren gericht op prijsafspraken en het verdelen van volumes in de zuivelmarkt voor private labels. Het verdelen van volumes gebeurde voornamelijk bij het inschrijven op aanbestedingen van grote supermarktketens. In totaal werden 18 aanbestedingsprocedures op deze wijze verstoord.

Hoge boetes

De autoriteit licht in een persbericht toe waarom het zulke hoge boetes heeft opgelegd: het kartel betrof namelijk het hele Franse grondgebied, de betrokken producenten vertegenwoordigden meer dan 90% van de markt voor zuivel, het kartel had een heimelijke karakter en ging op een geraffineerde wijze te werk.

Verdeling van de boetes:

Yoplait                                               0 euros (Type 1 leniency applicant)
Senagral                                            €46 million (Type 2 leniency applicant)
Novandie (Andros Group)                   €38.3 millions
Lactalis Nestlé Ultra Frais MDD            €56.1 million
Lactalis Beurres & Crèmes                  €4 million
Maître Laitiers du Cotentin                  €22.9 million
Yeo Frais (3A Group)                         €12 million
Laïta                                                  €8.1 million
Alsace Lait                                          €3.6 million
Laiteries H. Triballat (Rians)                 €1.4 million
Laiterie de Saint Malo                          €300,000

Clementie

Kartelautoriteiten zijn een groot voorstander van clementieverzoeken, hiermee krijgen ze vaak concrete aanwijzingen en/of bewijs om bepaalde kartelafspraken te beboeten. Zoals hierboven blijkt kan dit tot forse boeteverlagingen leiden voor degene die clementie vraagt. Om in aanmerking te komen voor verlaging of kwijtschelding van de boete is wel vereist is dat de verstrekte informatie van toegevoegde waarde (‘bruikbaar’) is voor het onderzoek door de kartelautoriteit.

Compliance

De boete van de Franse mededingingsautoriteit toont eens te meer aan dat kartelautoriteiten niet schuwen om kartels hard aan te pakken en hoge boetes op te leggen. Ondernemingen doen er dan ook goed aan om een compliance-programma te implementeren en daar geregeld aandacht aan te besteden ter voorkoming van kartelovertredingen.