V.S. beloont compliance klokkenluider: USD 500.000

dinsdag, 14 april 2015

De Amerikaanse Securities and Exchange Commission (SEC) heeft een klokkenluider een beloning tussen de USD 475.000 en USD 575.000 toegekend. De voormalige werknemer van een financiële instelling was naar voren getreden met informatie over fraude met 'securities', waarna de SEC een onderzoek kon starten en hoge boetes op kon leggen. 

Een Amerikaanse financiële toezichthouder, de SEC, heeft een klokkenluider beloond met circa een half miljoen dollar. Dankzij de overgelegde informatie kon de SEC een onderzoek starten en daarna voor meer dan USD 1 miljoen sancties opleggen.

Werknemers die intern misstanden melden, zoals in dit geval fraude met financiële producten, moeten hun eigen bedrijf 120 dagen de kans geven deze misstanden zelf op te lossen. Als die termijn is verstreken zonder afdoende actie, kan de werknemer als klokkenluider naar de SEC stappen. Indien de klokkenluider vervolgens kan zorgen voor "original, high-quality information that results in an SEC enforcement action with sanctions exceeding USD 1 million", komt hij of zij in aanmerking voor een deel van de 'winst', namelijk 10-30%, afhankelijk van diverse beoordelingsfactoren.

Ditmaal was het voor het eerst een compliance officer die een dergelijke beloning ontving. Die had binnen het eigen bedrijf informatie ontvangen over fraude met 'securities'. Ondanks pogingen om deze misstanden te corrigeren, gebeurde er lange tijd niets. (Voorheen kende de SEC een dergelijke beloning enkel toe aan (ex)werknemers die zelf misstanden hadden ontdekt, en daarover uit eerste hand konden verklaren.)

De SEC heeft inmiddels in totaal circa USD 50 miljoen toegekend aan 15 verschillende klokkenluiders, sinds deze wettelijke beloning drie jaar geleden werd geïntroduceerd.

De SEC beschermt de identiteit van de klokkenluider. Die blijft in beginsel vertrouwelijk, ook om 'strafmaatregelen' door het eigen bedrijf te voorkomen. De SEC verstrekt bijvoorbeeld geen informatie over klokkenluiders als daarom wordt gevraagd bij de Amerikaanse tegenhanger van een WOB-verzoek.

Relevantie voor Nederlandse bedrijven

Deze zaak onderstreept nogmaals dat misstanden binnen bedrijven onverwijld aangepakt moeten worden. Met name financiële bedrijven die (ook) onder de Amerikaanse jurisdictie vallen, dienen goed op te letten. De Amerikaanse wetgeving op dit punt biedt klokkenluiders een duidelijk incentive om naar voren te stappen, met waarborg van anonimiteit en de kans op een hoge beloning. Voor het eerst is uitgemaakt dat ook compliance officers en andere (ex)werknemers beloond kunnen worden, mits er intern is gemeld en het bedrijf 120 dagen lang heeft stilgezeten. Andrew Ceresney, directeur handhaving bij de SEC:

“Corporate officers have front-row seats overseeing the activities of their companies, and this particular officer should be commended for stepping up to report a securities law violation when it became apparent that the company’s internal compliance system was not functioning well enough to address it.” 

 Zoals de SEC zelf ook laat weten, is het belang van een gedegen compliance programma met voldoende doorloopsnelheid ('korte lijntjes') niet te onderschatten. Sean McKessy, verantwoordelijke voor klokkenluiders bij de SEC:

“Receiving information and cooperation from company insiders is particularly useful in the early detection of securities fraud, and we will continue to leverage whistleblower information to help combat securities law violations and better protect investors and the marketplace. Meanwhile, companies must have rigorous internal compliance programs that adequately address and remedy potential violations voiced by their employees as well as by their officers, directors, or other individuals.”

Overigens treedt de SEC ook hard op tegen bedrijven die proberen het onaantrekkelijk te maken voor klokkenluiders, bijvoorbeeld door verstrekkende geheimhoudingsbedingen te laten tekenen.