ACM met vakantie?

donderdag, 6 maart 2014

Mensen die een hotelkamer willen boeken, komen vaak terecht op online boekingsites. Uit een persbericht van 20 december 2013 blijkt dat de Duitse mededingingsautoriteit boekingsite HRS heeft verboden om nog langer een zogeheten ‘best price clause’ te hanteren. Een dergelijke prijsclausule is namelijk in strijd met het kartelverbod. Zeven landen zijn inmiddels een onderzoek begonnen naar dergelijke boekingsites, waaronder naar het Nederlandse bedrijf Booking.com. Zal ACM nu ook gaan volgen?

Uit een eerdere publicatie op dit blog blijkt dat boekingsites hotels dwingen om consumenten geen lagere prijs aan te bieden dan de prijs die op hun websites staan vermeld. BANNING signaleerde eerder al in het vakblad Hospitality Management dat dergelijke ‘best price clauses’ mogelijk niet toelaatbaar zijn, aangezien het de mededinging kan beperken. Er is namelijk ook geen sprake van prijsconcurrentie tussen de diverse boekingsites en het is voor nieuwe aanbieders moeilijk om de markt te betreden. Sinds het onderzoek naar de mededingingsrechtelijke toelaatbaarheid naar dergelijke clausules door de OFT in 2010 is er bij andere mededingingstoezichthouders ook veel aandacht voor de toelaatbaarheid van deze clausules door ondernemingen als Expedia, HRS en het Nederlandse Booking.com.

Parallel hieraan maakte de Europese Commissie onlangs bekend ook contact te hebben met verschillende afgevaardigden uit de hotelindustrie om nadere informatie te verzamelen in het kader van een monitor om meer inzicht te krijgen in de wijze van boeken. Volgens de Commissie is er geen sprake van een onderzoek.

Vooralsnog verrichten de mededingingsautoriteiten van Duitsland, Engeland, Oostenrijk, Zweden en Zwitserland onderzoek naar het Nederlandse Booking.com. Frankrijk en Hongarije doen ook onderzoek, maar zij hebben nog niet bekend gemaakt naar welke bedrijven. Met ruim 428.000 aangesloten hotels in 197 verschillende landen geeft Booking.com aan wereldmarktleider te zijn. Of Booking.com deze positie kan behouden, is nog maar de vraag als zij binnen afzienbare tijd ook afstand dient te doen van haar ‘best price clause’.

Opvallende afwezige is de ACM. Dit terwijl zij in haar strategiedocument aangeeft: “ACM is een internationaal georiënteerde toezichthouder. Wij willen op het terrein van het markttoezicht in Europa en wereldwijd een thought leader zijn, die voorop loopt en vooruitstrevend is.” Ook de Consumentenbond heeft de ACM in 2012 al gevraagd in actie te komen. Tot nu toe zijn er geen concrete aanwijzingen dat ACM een onderzoek is begonnen. Het is dan ook de vraag of en zo ja, op welke termijn ACM haar buitenlandse collega’s zal gaan volgen.